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​星际客机首飞失利:比预定计划早返回6天

科技 2019-12-23 14:07199未知admin

美国波音公司载人飞船“星际客机”(CST-100 Starliner)的首次试飞尽管出师不利,未能按计划与国际空间站对接,但最终在北京时间22日晚间成功降落在新墨西哥州的美军白沙导弹靶场附近,为波音公司挽回了最后颜面。

但对于美国而言,寄予厚望的波音“星际客机”与太空探索技术公司(SpaceX公司)的载人“龙”飞船研制均遭遇挫折,美国航天员前往国际空间站的旅途仍不得不受制于俄罗斯。

作为美国新一代载人太空飞船,“星际客机”于20日搭乘“阿特拉斯-5”号火箭升空,开始了第一次不载人测试飞行。它原先准备于21日与国际空间站对接,向空间站运送约270公斤补给和设备,并带回部分研究样品,最终于28日返回地球。

美国《纽约时报》22日称,“星际客机”成功在新墨西哥州的沙漠地带降落。报道称,“星际客机”的载人舱与服务舱按计划在进入大气层前分离,服务舱残骸落入太平洋,而载人舱借助巨型降落伞和缓冲气囊在陆地上着陆。报道称,对于NASA而言,让载人舱在陆地上降落的模式“相当罕见”。

在美国20世纪六七十年代的“水星”计划与“阿波罗”计划中,载人返回舱都降落在海中——毕竟海水的缓冲效果比沙漠更好,就连以技术激进著称的SpaceX公司研制的“龙”飞船,也仍然采用在海中降落的模式。报道猜测,波音公司选择让“星际客机”在陆地着陆的原因,可能更多是出于重复使用的考虑。按照规划,“星际客机”最多能重复使用10次,如果飞船在海中降落,腐蚀性的海水可能会让飞船的检修变得复杂。

“星际客机”的成功降落,让波音公司总算挽回了最后颜面,可以宣传其首次测试飞行取得“部分成功”。波音太空发射部门高级副总裁吉姆·奇尔顿表示,在整个飞行过程中,“星际客机”的推进、航行及生命保障系统运行如常,载人舱内搭载有一个配备复杂传感器的测试假人,它在飞行过程中收集的数据有助于评估未来航天员的实际感受。

对此,美国宇航局(NASA)局长吉姆·布里登斯廷(Jim Bridenstine)在新闻发布会上解释说,原本飞船将通过“入轨点火”改变其行进轨道,与空间站会合,但由于飞船已在异常状况下消耗了过多燃料,这一阶段未能按计划进行。

他透露,当时用来控制飞船活动的自动计时器错估了任务阶段,导致飞船提早消耗了过多燃料,地面控制中心曾试图发出指令覆盖计时器的程序,但由于出现了通信延迟,该指令最终没能追上燃料的消耗速度,与空间站的对接任务因此搁浅。

经波音初步判断,这或是由于“数据检索”软件出错,导致收集了错误的任务时间。波音太空发射部门高级副总裁吉姆·奇尔顿(Jim Chilton)表示,目前还不清楚这背后的具体原因,仍有待飞船返航后做进一步判断,但他强调,问题出在软件上,而非飞船机体本身,飞船的推进、航行及生命保障系统也都运行如常。

波音表示,飞船到达太空后不久,任务计时系统出现问题,燃料消耗过多,故未能进入预定轨道,也就无法对接国际空间站。由于该异常,这次着陆比原计划提前了6天。虽然未能实现计划,但该任务团队表示,飞船与空间站建立了通信联系,还验证了导航及控制系统,这也是很大收获。

NASA和波音公司官员甚至坚称,如果这次飞行中搭载有航天员,完全有机会以手动模式接管飞船,进而实现与空间站的对接。此外,飞船在22日的降落中成功经受住了1600摄氏度的高温,并按计划释放降落伞和缓冲气囊,证明了“星际客机”新型着陆方式的可行性。

但无论波音公司如何辩解,这次“部分成功”的测试飞行仍让NASA大失所望。自从美国航天飞机于2011年全部退役后,美国航天员前往国际空间站就只能倚赖俄罗斯“联盟”号飞船。这种受制于人的感觉对于美国来说自然难以忍受,何况俄罗斯还不断调高“船票”价格——2018年“联盟”号飞船的单张座位费超过8000万美元。

今晚的着陆将会是波音证明“星际客机”实力的第二次机会。对于这家因737 Max停飞而深陷信誉危机的航空工业巨头而言,此次测试的成败相当关键。而对于NASA来说,“星际客机”能否成功着陆同样意义重大,它关系到美国能否尽早实现自主载人航天飞行。

据界面新闻此前报道,自2011年美国航天飞机计划结束以来,NASA就一直被迫在俄罗斯联盟号飞船上购买座位,以运送美国及其伙伴宇航员往返国际空间站。2006年至今,NASA已为此花费了39亿美元,最近一次飞行任务的单个座位费则已超过8000万美元。

为了结束这种依赖,NASA于2014年宣布,将授权波音和另一家太空运输公司SpaceX开发独立的商用载人航天飞行器。目前,两家公司都已处于研发的最后阶段,其飞行器有望在2020年载人升空。

今年3月,SpaceX的“龙飞船”(Crew Dragon)已成功完成了不载人飞行测试,与国际空间站自动对接并返回。然而在4月的一次地面测试中,“龙飞船”因推进剂泄漏发生了爆炸,舱体几乎被完全摧毁。

“龙飞船”的下一次飞行测试将在明年1月举行。尽管波音的进度慢于SpaceX,此次“星际客机”又出师不利,但对于今晚的着陆测试,NASA与波音仍十分有信心。

布里登斯廷说,经过24个小时的观察,NASA认为飞船已准备好着陆。若能成功着陆,将标志着美国载人航天飞船首次实现地面着陆,以往包括“龙飞船”在内的飞船均为海上着陆。

NASA局长布里登斯廷还强调,“星际客机”虽未成功对接空间站,但它仍收集了大量信息,因为飞船载有一名穿着太空服、配备传感器的拟人化测试假人,可以记录乘坐飞船的实际感受,而如果飞船里坐着真人的话,他们也会是安全的,甚至还能手动控制飞船,进入对接空间站的正确轨道。

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